Backa bandet tio år. Eller femtio, kanske till och med hundra. Vilket lag låg i toppen av NHL? Och vilka lag slogs om överlevnad i botten av tabellen? Vi ska resa genom NHL-historien och besöka städer som Detroit och Toronto, stanna till vid Windsor Hotel där allt började, och återuppleva New York Rangers storhetstid. Inte minst ska vi träffa bekanta ansikten — nyckelspelarna i alla lagen. Vi ska även forska i nutiden och jämföra dagens Colorado Avalanche med dåtidens Colorado Avalanche. Vad var det egentligen som gick fel? Under resans gång ska vi självklart plocka upp en och annan svensk NHL-lirare.

Nhl lag genom tiderna — hur allt började

Den 2 november 1917 träffas ledarna för fyra kanadensiska hockeylag på ett hotell i Montreal. Alla är överens om att den rådande situationen i nordamerikansk hockey måste förändras, och därför beslutar de sig för att tillsammans grunda National Hockey League, NHL. Det första laget att kamma hem en NHL-titel blev Toronto Arenas, som senare bytte namn till Toronto Maple Leafs. Vinnare av poängligan — och därmed den förste spelaren att vinna den — blev Joe Malone (Montreal Canadiens) med sina 44 mål och 4 assists. Vid det här laget spelar man på naturis och spelarna är tvungna att genomföra matcherna i stort sett utan byten. Det var minst sagt tufft på den tiden.

De amerikanska lagen bjuder på utmaningar

New York Rangers hör till det amerikanska finrummet. De är det Nhl lag genom tiderna som har samlat på sig en anrik och gripande historia. Inför NHL-säsongen 1926–27 finns tre amerikanska lag med: New York Rangers, Chicago Blackhawks och Detroit Cougars. Säsongen därefter blir New York Rangers det första amerikanska laget att vinna Stanley Cup. Frank Boucher, center i Rangers, vann den säsongen Lady Byng Trophy för sitt sportsliga uppträdande och skulle komma att vinna det priset ytterligare sex gånger. Efterföljande säsong dominerades också av amerikanska lag; Boston Bruins slog regerande mästarna New York Rangers i Stanley Cup-finalen. Det var första gången som båda finallagen var amerikanska.

Men det skulle dröja hela fyra år innan ett amerikanskt lag lyfte Stanley Cup-bucklan igen. New York Rangers ställdes mot Toronto Maple Leafs i finalen, en final som Rangers vann med 3-1 i matcher. På så sätt tog Rangers sin andra titel. Samma säsong blir Gus Forslund förste svensk att spela i ett Nhl lag genom tiderna. Han spelade ihop 13 poäng för Ottawa Senators.

Nittiotalets och millennieskiftets giganter — från Jágr till Forsberg

Pittsburgh Penguins är herrarna på täppan under nittiotalets första halva. Med Mario Lemieux, Jaromir Jágr och Ron Francis i spetsen, vann de Stanley Cup två år i rad. Under samma tidpunkt äger Lindros-affären rum. Den store centern Eric Lindros flyttade från Quebec Nordiques (Colorado Avalanche, i dag) till Philadelphia Flyers. I utbyte mot honom fick Quebec en rad spelare och en summa pengar. En av de spelarna var ingen mindre än Peter Forsberg, som skulle göra dundersuccé i Colorado-tröjan. Bland annat var han en viktig pusselbit när Colorado Avalanche tog sin första Stanley Cup-titel, år 1996. Tyvärr skulle skadorna plåga “Foppa” resten av hans karriär, men säsongen 2002-03 kvarstår som en av hans bästa. Med 29 mål och 77 assists blev han förste svensk att vinna NHL:s poängliga. Flera nya stjärnor intog scenen i och med säsongen 2005-06, däribland Sidney Crosby och Aleksandr Ovetjkin. En ny era var kommen.

På senare år har vissa storlag bleknat. Ett exempel på ett sådant lag är Colorado Avalanche. Glansdagarna med Peter Forsberg ligger långt borta; nu syns endast åskmoln i horisonten. Numera vandrar “The Avs” runt i tabellens botten, och söker efter något som kan rädda dem. De har stora problem med puckinnehav och verkar sakna den där stjärnan som kan skejta ut på isen och vinna en match på egen hand. Men problemen finns inte bara ute på isen. Ledningen har misslyckats flera gånger om när det gäller spelarövergångar, och någon egen produkt finns inte att tala om. Colorado Avalanche har gått från att höra till de största — vid ett tillfälle se ut som det bästa Nhl lag genom tiderna — till att vara ett inspirationslöst bottenlag.

En sport med traditioner

Mycket har förändrats. Och mycket är sig likt. Sedan NHL-starten i slutet av 1910-talet har antalet lag ökat, reglerna är fler och mer komplicerade, och hockeyspelarna är både starkare och snabbare. Men essensen är densamma. Pucken ska glida över isen, från klubba till klubba, och in i målburen. Man har upptäckt nya tekniker, man har utvecklat nya sätt att tjäna pengar, men i slutändan handlar det bara om ishockey. Ishockey och inget annan än ishockey. Spelare kommer och går, vissa ser ut att vara levande fenomen. “Det går inte att bli bättre”, tänker man. Men sporten utvecklas. Hela tiden. Och oavsett om vi sitter fastklistrade i TV-soffan, eller om vi är ute på isen och spelar, kommer sporten finnas kvar.